Benjamin Franklin

(17 de enero de 1706)

 

Benjamin Franklin fue un político, científico e inventor estadounidense, considerado uno de los Padres Fundadores de Estados Unidos por su relevante papel en la independencia de ese país.

Fue el decimoquinto hermano de un total de 17, hijo de Josiah Franklin y de su segunda esposa, Abiah Folger. Benjamin únicamente cursó estudios elementales, que abandonó a la edad de 10 años para trabajar ayudando a su padre en la fábrica de velas y jabones de su propiedad. Después de probar en otros oficios (marino, carpintero, albañil, tornero), comenzó a trabajar como impresor en una empresa propiedad de John Franklin, uno de sus hermanos. La amplia cultura enciclopédica que mostraría en su madurez fue resultado de una curiosidad insaciable y de un esfuerzo autodidacta que compaginaría siempre con sus actividades profesionales. A los 15 años escribió en el periódico New England Courant sus primeros artículos periodísticos, con el seudónimo de Silence Dogood.

En 1723, con 17 años, se comprometió en matrimonio con Deborah Read, de 15 años. Finalmente se casaron en 1730. A los 24 años Franklin reconoció la paternidad de un hijo ilegítimo llamado William, acogiéndolo en su casa. La pareja tuvo además dos hijos, Francis Folger Franklin, que murió a los cuatro años víctima de viruela, y Sarah Franklin, nacida en 1743, quien tuvo siete hijos.

Influenciado por científicos como Isaac Newton se dedicó al estudio de los fenómenos eléctricos y enunció el principio de conservación de la electricidad; posteriormente redactó su obra científica más destacada, Experimentos y observaciones sobre electricidad. En 1752 llevó a cabo en Filadelfia su famoso experimento con el cometa, que ató con armazón de metal a un hilo de seda, en cuyo extremo llevaba una llave también metálica. Haciéndolo volar un día de tormenta, confirmó que la llave se cargaba de electricidad; de ese modo demostró que las nubes están cargadas de electricidad y que los rayos son descargas eléctricas. Gracias a este experimento, un año más tarde, en 1753, creó el que fue su invento más famoso: el pararrayos. Además de éste, también inventó la chimenea de Pensilvania, los lentes bifocales, un humidificador para estufas y chimeneas, el cuentakilómetros, las aletas de nadador y la armónica de cristal.

Fue promovido a director general de correos para las colonias británicas, en 1753, y durante la Revolución se convirtió en el primer general de correos de Estados Unidos.

Era muy activo en asuntos de la comunidad, de política colonial y del Estado, así como en temas nacionales e internacionales. De 1785 a 1788 sirvió como gobernador de Pensilvania. Al principio poseía y trataba con esclavos, pero a partir de la década de 1750 se opuso a la esclavitud desde una perspectiva económica y se convirtió en uno de los abolicionistas más destacados de su tiempo. Participó activamente en el proceso de independencia de Estados Unidos e influyó en la redacción de la Declaración de Independencia (1776), ayudando a Thomas Jefferson y a John Adams. Asimismo, fue a Francia en busca de apoyo para continuar la campaña contra las tropas británicas. Allí fue nombrado representante oficial estadounidense, en 1775, firmó un tratado de comercio y cooperación (1778) y alcanzó el cargo de ministro para Francia.

Benjamin Franklin falleció en Filadelfia a los 84 años de edad, en 1790. En reconocimiento a uno de los norteamericanos más ilustres, el rostro de Benjamin Frankilin aparece en el billete de 100 dólares de Estados Unidos, el de mayor denominación.

 

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